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Las discusiones y reflexiones en torno al diseño gravitan, la mayor parte del tiempo, en la capa de lo general, desde donde se hace casi imposible acercarse a los detalles. Hablamos de como el diseño puede formar parte de Políticas Públicas o de cuál será la tecnología que gobernará los sistemas de transporte en la próxima década; se alimentan los debates revisionistas en el campo, mientras se asumen falsos y peligrosos discursos sobre la disciplina. ¿Dónde está el diseño?. Siempre pensando que el diseño es para la gente y que los proyectos tendrán consecuencia real en la sociedad, una vez que formen parte de las costumbres, de la cotidianidad.

¿En qué lado del carro está la tapa del tanque de la gasolina?. Esta pregunta con toda seguridad apareció en algún momento, en estos 35 años manejando, pero no recuerdo haber visto nunca alguna señal en el tablero que lo indicara o que alguien me lo haya dicho. Fue una total sorpresa, casi una vergüenza aceptarlo, saber que los vehículos de modelos recientes suelen tener un indicador (fuel gauge) que señala en qué lado se encuentra la boca de llenado del depósito de gasolina. Así es, el pequeño triángulo con forma de flecha que aparece junto al ícono de combustible en el tablero del carro, indica el lado donde está la tapa.

Puede que esta información no sea de mucha utilidad para quien acostumbra a manejar el mismo vehículo, pero puede resultar muy útil en el caso de alquiler de vehículos o en el uso de autos de plataformas para compartir (sharing) como Zipcar en NY.  De cualquier manera, conocer esta información es conveniente, sobre todo al entrar en una gasolinera.

Este pequeñísimo detalle, que pertenece al campo de la ‘usabilidad’, al diseño de la información y a la Ergonomía, pasa completamente desapercibido.

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Basta poner esta pregunta en internet y ver que miles de personas han discutido sobre esta particularidad. Los cierto es que los fabricantes de automóviles han comenzado a poner esta indicación en los paneles de control.

Aquí, en el pequeñísimo ícono de surtidor de gasolina, la manguera indica el lado de la tapa del tanque.

Aquí, en el pequeñísimo ícono de surtidor de gasolina, la manguera indica el lado de la tapa del tanque.

Esto ocurre porque no hay un consenso sobre el lado correcto para la ubicación de la tapa y varía la naturaleza de las razones. Por seguridad, algunos ingenieros hablan de ubicarla del lado contrario a la salida del escape. En otros relatos, la tapa del lado del acompañante permite al conductor bajarse del vehículo sin tener problemas de bloquear la puerta con la isla o con el surtidor. Hay quien prefiere que la boca de llenado quede del lado del conductor.

Los modelos de la marca KIA llevan la tapa del tanque en el lado del conductor. Algunos modelos del Renault Twingo la llevan del lado del pasajero.

Los modelos de la marca KIA llevan la tapa del tanque en el lado del conductor. | Algunos modelos del Renault Twingo la llevan del lado del pasajero, otro del lado contrario.

El primer indicador de gasolina montado en el tablero de un vehículo se hizo por la empresa norteamericana por Studebaker Corporation en sus modelos de 1914. Esta histórica necesidad de conocer la cantidad de combustible y la continua actividad de recarga en lugares públicos, persistirá aún con la implantación de los vehículos eléctricos porque los surtidores (cargadores) están siendo pensados como surtidores de gasolina, en su forma y uso.

En el Metro

Una duda similar aparece cuando se viaja en los trenes subterráneos de cualquier ciudad, dependiendo del diseño de la estación, la próxima salida puede estar a la derecha o a la izquierda del vagón. Estoy seguro que quienes han diseñado estos sistemas de transporte público han previsto esta indicación en los trenes, pero en muchos de los Metros que me he montado, incluyendo el de Londres (el sistema de transporte urbano más antiguo del mundo, inaugurado en 1863) no las he visto. En otros, es muy probable que pequeñas luces instaladas cerca de las puertas ya no funcionen.

En los nuevos vagones del sistema de metro de la ciudad de Nueva York (MTA Subway), un proyecto reciente de la oficina de diseño Antenna Design, no hay señal que indique el lado de la salida de la próxima estación. La letra (E) que aparece en el display digital indica la línea en la que viajamos. Por un momento pensé que se trataba de un inteligente gesto en el proyecto de indicar con una E la salida (exit). De cualquier manera, podría ser una buena oportunidad de diseño utilizar ese espacio para crear la indicación, en un sistema donde circula tanta gente. Se podría simplemente mover el nombre de la línea del lado de la salida en cada estación o agregar la flecha.

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La letra (E) indicando el lado de la salida: EXIT.

El eficiente y útil sistema digital propuesto por Antenna Design, que indica el número de paradas, conexiones y especialmente el nombre de la próxima estación, está ubicado en la parte superior lateral del vagón, sobre el marco de las ventanas. El sistema es acompañado por pantallas de LED’s e información rotativa, ubicadas a lo largo del vagón, con información de las paradas.

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Desarrollo del sistema digital de señalización dentro de los vagones. Antenna Design.

El pequeño detalle de señalización e información, que aparece en la interfaz de control de un vehículo, podría perfectamente ser utilizado en el sistema interno de señalización del metro. Esto ayudaría a las personas a situarse cerca de la puerta, cuando el tren se acerca a las estaciones.

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Imágenes reciente del NYC Subway.

En estos vagones, que dejaron atrás las escenas caóticas de una ciudad violenta de los años setenta y ochentas, especialmente registradas registradas por el fotógrafo Christopher Morris en 1982, una sutil intervención, el uso de la flecha como indicador, resolvería el problema del lado de la salida e incrementaría la satisfacción en la experiencia de uso de ese medio de transporte. Una señal que necesitaría sobrevivir dentro de un ambiente visual lleno de historia, donde se mantienen en diálogo, entre otros, las imágenes inspiradas en el Art Deco, la Helvética y la publicidad.

Miembros de los Ángeles Guardianes (NY's Guardian Angels), una organización fundada en 1979 para combatir la violencia en el Metro.

Miembros de los Ángeles Guardianes (NY’s Guardian Angels), una organización fundada en 1979 para combatir la violencia en el Metro. Christopher Morris.

Como si fueran secretos industriales o que simplemente uno llegó tarde a la película, detalles en el uso de las cosas en la vida cotidiana permanecen escondidos. En el caso de la tapa de la gasolina valdría la pena recordar el acrónimo utilizado por la gente de informática: RTFM (read the fucking manual).

Las nuevas generaciones, solventes en ambientes digitales y analógicos, no tendrán el problema de saber donde está la tapa del tanque de la gasolina o de que lado estará la próxima salida en el Metro. Mucho menos si en los próximos años continua los esfuerzos para la instalación de vehículos auto-manejados (self-driving cars). Gracias a Nicole, mi sobrina de 15 años, por el dato.

“The details are not the details. They make the design”, Charles Eames.

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Información

Antenna Design
www.antennadesign.com

AIGA
The (Mostly) True Story of Helvetica and the New York City Subway
Paul Shaw. November 18, 2008

Sección en el Blog
INTERFACES | INTERACCION | USABILIDAD

Robert H., FrankEconomic Naturalist: Why Economics Explains Almost Everything. Virgin Books, 2008.